Qui étaient les vrais Peaky Blinders ?



Peaky Blinders de la BBC ouvre ses portes dans une rue des bidonvilles de Birmingham. Nous sommes en 1919. Il y a des chevaux et des diseurs de bonne aventure chinois, des gamins à peine vêtus et des hommes en costumes si pointus qu'ils pourraient vous en couper les yeux.

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L'ambiance est fébrile, enfumée et crépitante de nerfs. C'est le drame britannique le plus distinctif que vous puissiez imaginer, plongeant dans une époque qui, jusqu'à présent, avait échappé au radar de l'histoire, considérée ni aussi boueuse et tragique que la Première Guerre mondiale, ni aussi héroïque et épique que la Seconde. Ou peut-être que l'histoire a volontairement oublié ces années.





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L'écrivain est Steven Knight, mieux connu pour le film Dirty Pretty Things de Stephen Frears en 2002. D'environ 1918 à 1928 en Angleterre, ce n'était que de la folie. Du pur hédonisme, dit-il. Il y avait beaucoup de cocaïne, beaucoup d'opium, beaucoup de danse, beaucoup de vie nocturne. Tout cela ressemble à une émeute de rires, mais bien sûr, cela avait son côté sombre; en effet, il n'y avait pratiquement aucune doublure argentée.

Et c'est là qu'interviennent les Peaky Blinders, ainsi appelés pour les lames de rasoir qu'ils gardaient au bord de leurs casquettes et chapeaux sinistres. Il s'agissait de la famille Shelby, les Sopranos de l'après-Première Guerre mondiale, avec quelques différences clés : la société dans laquelle vivaient les Shelby avait été secouée par la guerre, laissant des hommes profondément endommagés éparpillés dans toutes les classes et communautés ; la révolution était dans l'air, et le gouvernement en était terrifié ; et les Peaky Blinders ne sont pas du tout fictifs.

Knight explique : La raison pour laquelle cela m'est venu est que mes parents ont grandi à Birmingham dans les années 20. Ma mère, quand elle avait neuf ans, était une coureuse de bookmakers; ils avaient l'habitude d'utiliser des enfants pour prendre des paris parce que tout était illégal. L'oncle de mon père faisait partie des Peaky Blinders. Il a été livré à contrecœur, mais ma famille m'a donné de petits instantanés, des gitans et des chevaux et des combats de gangs et des armes à feu, et des costumes immaculés.

L'une des premières histoires qui m'a inspiré était celle de mon père quand il était petit, envoyé pour délivrer un message. Il y avait une table, couverte d'argent et d'armes, entourée de mecs, magnifiquement habillés, buvant de la bière dans des pots de confiture. Vous n'avez pas acheté de lunettes. Vous n'avez dépensé de l'argent qu'en vêtements.

Cette atmosphère est merveilleusement capturée dans Peaky Blinders. Le contrôle du gang à Birmingham a une qualité de Far West, où la violence est instrumentale et stratégique, jamais sauvage ou accidentelle, et les règles de la société sont brisées et refaites devant vous.



Mais leur vie est bien plus chargée que les pressions de l'intérêt personnel. Les victimes de la Première Guerre mondiale sont partout : des hommes qui ont survécu aux balles, mais qui allaient se jeter sur leurs tombes avant que le stress post-traumatique ne soit reconnu. Les autorités n'étaient pas bonnes pour ces hommes sous le choc : si quelqu'un devait veiller sur eux, ce serait des hommes comme les Peaky Blinders.

La guerre et ses séquelles sont traitées de manière originale et détournée, comme une gueule de bois que personne ne reconnaîtrait, mais que tout le monde avait. Knight dit qu'un tas de clichés dominent la façon dont cette période de l'entre-deux-guerres se déroule dans le drame : nous avançons sur la pointe des pieds parce que nous avons peur d'être perçus comme glorifiant ou mythifiant quoi que ce soit. Si c'est après la Première Guerre mondiale, ce sont tous les officiers qui se suicident. Ou ce sont des clapets, étant faits de la manière dont les clapets ont toujours été faits. Mais pourquoi se comporteraient-ils ainsi ? Ce n'était que quelques années auparavant que vous ne pouviez pas montrer une cheville, et tout à coup, ils portaient des jupes très courtes. Pourquoi? Parce qu'ils s'en foutaient.

Aussi sombre que la période ait dû être, à la distance des décennies, c'est une époque transperçante, décadente et bacchanale, traumatisée et anti-autoritaire, profondément politique, désespérée que les choses soient différentes, mais pétrifiée par le changement. Je pense qu'il y a eu une perte de confiance dans la technologie : avant la guerre, il y avait cette croyance que chaque nouvelle découverte signifiait plus de progrès.

Ensuite, les nations ont simplement pris tout ce qu'elles avaient appris et l'ont utilisé pour se détruire les unes les autres, dit Knight. L'idée de l'autorité du roi est devenue une plaisanterie, pendant un certain temps, car les gens au pouvoir envoyaient chaque matin 60 000 hommes à la mort et les gars savaient que c'était inutile. Ils recevaient l'ordre [to go over the top] et pensaient : 'Non, vous avez fait une erreur, il y a des mitrailleuses, et nous allons nous faire tuer.'

A côté de cette haine anarchique de l'autorité, il y avait une vraie soif de changement, un véritable mouvement communiste, et les autorités étaient terrorisées. On oublie toujours que cela aurait pu être une caractéristique du paysage, ici - qu'un gouvernement pourrait jamais croire que le peuple était révolutionnaire, ou que n'importe qui pourrait jamais avoir cet appétit pour le bouleversement. Mais la menace était à la fois réelle et perçue. La grève d'un policier en 1919 a donné du poids à l'idée que l'ancien ordre mondial n'avait plus de défenseurs. Je considère toujours la persécution des communistes comme une maladie américaine, une folie collective de courte durée. Mais il est faux de penser que la Grande-Bretagne n'a pas souffert de cette paranoïa.

Des hommes ont été arrêtés pour sédition et condamnés à six ans pour avoir parlé en public du communisme, dit Knight.

Ils ont été emmenés et battus. Je me souviens que mon père disait qu'un mec se levait et parlait de la révolution russe et qu'ils l'attrapaient, le mettaient dans une camionnette et tu ne le reverrais plus. Vous pensez que ce n'est pas ce que disent les livres. Mais quand vous faites des recherches, que vous obtenez des articles de l'époque, vous réalisez que c'est ce qui s'est passé. C'est une histoire secrète.

Comme on pouvait s'y attendre, avec un gouvernement paranoïaque et l'impossibilité de distinguer un révolutionnaire d'un mécontent, la vie est devenue très restrictive, proche d'un État policier. Le souvenir vivace de Knight est celui de son grand-père. Il a été blessé dans la Somme, il a donc eu une balle dans l'épaule toute sa vie. Je me souviens que mon père m'a dit qu'en 1926, il a ouvert sa porte et qu'il y avait des soldats britanniques stationnés là-bas, pointant des mitrailleuses sur sa porte d'entrée. Et il venait de tout donner à son pays. C'étaient des gens comme nous, vous savez. Ils n'étaient pas différents de nous, à l'intérieur.

Une partie du magnétisme du drame réside dans son dialogue : précisément observé, mais très informel, qui souligne à quel point les gens ont peu changé. Ce qui m'amuse, et m'horrifie, dans le théâtre d'époque anglais, c'est que les gens écrivent toujours d'une certaine manière : will not, can not, do not. Tout le monde parle de cette manière très formelle et écrite et cela affecte la façon dont les personnages sont. C'est un drame d'époque où les gens parlent normalement. Vous allez dans le passé, mais vous laissez les gens parler. Et si vous enfoncez cette porte, vous réalisez que les gens sont comme nous.

Je résisterai à décrire l'intrigue, en partie par peur des spoilers, mais aussi parce que, comme tous les meilleurs drames, lorsque vous énumérez les événements, cela ne rend en rien justice au monde qu'ils créent. Il se passe énormément de choses, et les circonstances sont extrêmes – des hommes rendus fous, des hommes poussés dans les bras de l'opium, de l'alcool, de la politique, de la brutalité, n'importe où sauf à la normalité d'avant-guerre.

Ce n'était rien comparé aux femmes. Dans cette série, la féminité est exprimée par tante Polly, matriarche de la famille Shelby et magistralement jouée par Helen McCrory. Elle est le pouvoir et le cerveau de la génération. Vous le regarderiez juste pour elle et écouteriez son accent enfumé de Birmingham, comme une berceuse sinistre.

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La cocaïne est devenue une chose énorme, pour les femmes. Ils voulaient juste s'échapper. Et je suppose que c'est ce qui a empêché que cela devienne une révolution, dit Knight. C'était totalement autodestructeur et très sexuel. Si vous lisez le Daily Mail de cette époque, le grand scandale concernait les boîtes de nuit, tout le monde avait de la cocaïne dans ces bouteilles bleues. Tout le monde couchait avec tout le monde, il y avait des trios, des orgies… Les gens pensaient que l'Angleterre allait en enfer. Puis cela s'est arrêté, vers 1928. Je suppose que les gens se sont rétablis.

Pendant ce hiatus de bienséance, de règles, des vies ont été ruinées. Le travail principal d'un policier, l'une des tâches qui prenait sa journée, consistait à ramasser des bébés alors qu'il partait en patrouille à pied, des bébés nés et abandonnés.

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Mais des fortunes ont également été faites, et nous rencontrons les Peaky Blinkers en plein essor, capables de tout affronter, de la brutalité policière la plus vicieuse aux gangs rivaux et aux Black and Tans. Seul un état de semi-anarchie pouvait convenir à cette famille ; et seule la course à la suprématie de cette famille, rendue si brillamment vivante, pouvait animer cette ère anarchique que nous avons presque oubliée.