Qu'était l'opération Grapple ? Call the Midwife souligne les effets des essais nucléaires sur l'île Christmas



Saison 10 de Appelez la sage-femme s'ouvre sur une histoire qui semble horriblement familière au Dr Patrick Turner (Stephen McGann): un bébé naît sans jambes sous les genoux et décède peu de temps après la naissance. Était-ce thalidomide , il se demande? La mère enceinte Audrey Fleming (Kathryn Wilder) a-t-elle d'une manière ou d'une autre mis la main sur ce redoutable médicament antinauséeux? Est-il coupable ?

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Mais après avoir parlé avec le mari d'Audrey, Derek Fleming (Jack Colgrave Hirst), le Dr Turner se rend compte que cela pourrait être un autre scandale. Derek, qui souffre de problèmes d'estomac de plus en plus graves, révèle que lui et ses amis du Service national étaient tous impliqués dans l'opération Grapple – et ont été déployés sur l'île Christmas, où ils ont assisté de près à des tests de bombes à hydrogène.





Depuis lors, Derek et sa femme ont eu du mal à concevoir ; et quand leur fils est né, il ne vit pas longtemps. La fille de son ami Bobby est également née avec des doigts manquants, et de nombreux anciens combattants ont connu une mauvaise santé.

Appelez la sage-femme a une fière histoire de mettre en évidence les scandales de santé publique et les conditions de la vie réelle, et cet épisode ne fait pas exception. Si votre intérêt a été piqué et que vous souhaitez en savoir plus, voici tous les détails de ce qui s'est réellement passé.

Opération Grapple : que s'est-il passé sur l'île Christmas ?

L'opération Grapple était une partie cruciale de la mission britannique visant à développer une bombe à hydrogène. La guerre froide était bien amorcée au milieu des années 1950; à cette époque, les deux seules puissances thermonucléaires au monde étaient l'URSS et les États-Unis, mais les autorités britanniques voulaient posséder leurs propres armes thermonucléaires. Les Britanniques avaient déjà construit et testé une bombe atomique (comme celles utilisées à Hiroshima et Nagasaki) mais une bombe à hydrogène serait un loin arme plus destructrice à avoir dans l'arsenal nucléaire, et augmenterait également la position de la Grande-Bretagne sur la scène internationale.

Plusieurs bombes à hydrogène ont été conçues et produites, et en 1957, l'armée britannique a organisé le premier test. Cela avait toujours été le plan ; comme l'avait dit le Premier ministre Anthony Eden à la radio deux ans auparavant, vous ne pouvez pas prouver une bombe tant qu'elle n'a pas explosé. Personne ne peut savoir s'il est efficace ou non tant qu'il n'a pas été testé.

Les emplacements choisis étaient l'île de Malden (île de l'indépendance) et Kiritimati (île de Noël) dans les îles du Pacifique Sud, qui font partie de l'actuelle Kiribati. Ces belles îles isolées faisaient partie des colonies britanniques jusqu'en 1979 et, malgré une population de plusieurs centaines d'insulaires, elles ont été soumises à neuf explosions nucléaires entre 1957 et 1958.



Un essai de bombe à hydrogène sur l'île Christmas en 1957 (Getty)

L'opération Grapple était une opération massive. Pendant ce temps, environ 20 000 militaires britanniques ont été déployés à Kiritimati (l'île de Noël), aux côtés de plusieurs centaines de soldats néo-zélandais et fidjiens. De nombreux militaires britanniques faisaient leur service national, un programme de conscription d'après-guerre qui exigeait que tous les hommes en bonne santé âgés de 17 à 21 ans servent dans les forces armées pendant 18 mois (porté plus tard à deux ans). Il a été introduit en 1949 et les commandes subséquentes ont finalement pris fin en 1960.

L'armée a effectué quatre séries de tests, essayant plusieurs bombes à hydrogène différentes. Après quelques résultats décevants avec les premières conceptions, la Grande-Bretagne a finalement rejoint les rangs des puissances thermonucléaires reconnues dans le monde en testant avec succès une bombe à hydrogène. Cela a conduit directement au rétablissement de la relation spéciale nucléaire avec les États-Unis.

Après une pause de quatre ans, il y a eu une autre vague d'essais nucléaires sur l'île Christmas en 1962, lorsque le Royaume-Uni a coopéré avec les États-Unis dans le cadre de l'opération Dominic pour effectuer 31 autres détonations.

Comment était-ce de vivre un essai nucléaire?

Dans l'épisode, Bobby Delamore (Kieran Hill) montre au Dr Patrick Turner (Stephen McGann) et Shelagh Turner (Laura Main) un film cinématographique qu'il a capturé pendant son service national, qu'il a fait sortir clandestinement grâce à son travail dans la salle des postes.

J'étais sur le rivage, dit-il aux Turner. Champignon suspendu dans l'air 40 minutes, près d'une heure, comme vous le voyez sur ces nouvelles d'Hiroshima. J'ai plein de clichés. Derek, il était sur le pont d'un navire bien plus près. Ces hommes, ils devaient s'asseoir dos à l'horizon, se couvrir le visage avec les mains. Derek a dit qu'il pouvait voir tous les os de ses doigts briller à travers sa main. Comme s'ils brûlaient.

Cela fait écho à de nombreux témoignages de première main de ceux qui étaient là, en particulier à propos des os des doigts. Par exemple, Ron Watson – alors un soldat britannique de 17 ans déployé avec les Army Royal Engineers – a déclaré La conversation qu'il a été frappé par une lumière incroyablement vive : j'ai tourné le dos à l'explosion. Mes yeux se sont fermés, mes mains les couvrant. J'ai clairement vu les os dans ma main, tout comme vous les voyez si vous regardez les résultats d'une radiographie.

De même, Bob Fleming (alors 24 ans, et portant des tongs avec un t-shirt et un short) a déclaré à la BBC : C'était impressionnant, comme un autre soleil suspendu dans le ciel… nous n'avions pas de vêtements de protection. Nous étions des cobayes. C'était si brillant que je pouvais voir les os de mes mains les yeux fermés. C'était comme une radiographie.

Terry Quinlan (19 ans à l'époque) mentionné il a été témoin de cinq explosions en 1958 : Nous n'avions pas de vêtements de protection, je n'avais même pas reçu de paire de lunettes de soleil. On nous a juste dit de nous rassembler, de nous asseoir et de nous mettre les poings dans les yeux. Les officiers n'étaient pas avec nous, ils avaient des vêtements de protection et des bunkers ailleurs… nous avons été poussés le long de la plage par l'explosion et le dos des gens a été brûlé.

Alors qu'ils étaient dos à l'explosion lorsque l'explosion a eu lieu, beaucoup ont ensuite reçu l'ordre de se retourner et de regarder directement le champignon atomique alors qu'il grandissait dans le ciel.

Des membres de la presse témoins d'un test en 1957 en tenue de protection (Getty)

Les habitants des îles -au nombre de plusieurs centaines- se rappellent également avoir été emmenés au large par des bateaux et des cargos lors d'essais, ou (une fois) avoir été rassemblés sur un court de tennis recouvert d'une bâche.

Les essais nucléaires ont-ils entraîné des cancers et des malformations ?

À court terme, l'exposition à une explosion nucléaire peut provoquer un empoisonnement aux radiations (également connu sous le nom de maladie des radiations). Les symptômes sont généralement des nausées, des vomissements et une perte d'appétit; dans Call the Midwife, le Dr Turner se rend compte que les militaires britanniques pensaient à tort qu'ils avaient une intoxication alimentaire en mangeant du mauvais poisson, alors qu'ils souffraient des effets d'une intoxication par rayonnement.

À long terme, l'exposition à de fortes doses de rayonnement peut provoquer d'autres effets très graves sur l'organisme, comme le cancer ou la leucémie. Les rayonnements ionisants peuvent même causer des dommages à l'ADN, qui peuvent être transmis aux enfants et petits-enfants.

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De nombreux militaires et insulaires qui étaient présents sur l'île Christmas de 1957 à 1962 ont signalé plus tard de graves problèmes de santé, qu'ils ont attribués aux essais de bombes nucléaires - des cancers à la défaillance d'organes. Certains ont dit qu'ils avaient des problèmes de fertilité et des problèmes pour avoir des enfants; quand ils ont eu des enfants et des petits-enfants, ils ont signalé des incidences élevées de malformations congénitales, de déformations de la hanche et de la rotule, des anomalies squelettiques, du spina bifida, de la scoliose et des anomalies des membres.

La British Nuclear Test Veterans Association (BNTVA) a été créée en 1983 pour représenter et soutenir ces hommes. Malgré la diminution du nombre de survivants, il reste actif dans la campagne pour ses membres et leurs descendants.

Les habitants des îles ont également signalé des problèmes similaires. Ceux qui y vivaient à l'époque ont déclaré qu'ils étaient devenus malades après avoir consommé des aliments tels que des noix de coco et du poisson, qui ont été contaminés par les explosions nucléaires successives. Les problèmes de santé de ces habitants et de leurs familles pourraient également être attribuables aux essais de bombes à hydrogène.

En 2019, la députée Carol Monaghan a souligné le cas de William Caldwell, qui se trouvait sur un navire à environ 12 milles du site de la détonation et qui (comme Call the Midwife's Derek) a consommé du poisson après l'explosion : après que le nuage s'est levé, une pluie noire est tombée , suivi de poissons morts flottant à la surface de l'eau. L'équipage a pêché ces poissons et les a mangés, ravis de la commodité de leur prime et inconscient des risques. Caldwell a ensuite connu de graves problèmes d'estomac et a dû se faire enlever la moitié de son estomac.

Jack Colgrave incarne Derek Fleming dans Call the Midwife (BBC)

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Que dit le ministère de la Défense ?

Le lien entre les essais nucléaires et les problèmes de santé est contesté par le ministère de la Défense, qui maintient que les militaires britanniques et la population locale n'ont pas été exposés à des niveaux dangereux de rayonnement.

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Lors d'un débat parlementaire en 2019, le sous-secrétaire d'État à la Défense mentionné: La protection, la santé et le bien-être de toutes les personnes impliquées dans les tests étaient en place, et cela est confirmé par des mesures de sécurité et une surveillance bien documentées pendant les tests. À ce jour, il n'existe aucune preuve d'expert d'un excès de maladie ou de mortalité parmi les vétérans des essais nucléaires en général qui pourrait être liée à leur participation aux essais.

En raison du secret militaire, dans les années 1950 et au début des années 1960, il n'y avait pas d'études de santé à long terme sur les vétérans des essais nucléaires. Ceux qui étaient présents lors des tests à l'île Christmas n'ont pas subi d'examens médicaux à leur départ et leur santé n'a pas été étudiée après la fin de leur service.

En 1983, le ministère de la Défense a commandé une étude sur plus de 21 000 anciens combattants, mais - bien que l'étude ait révélé un risque légèrement élevé de leucémie - il a en fait conclu que les anciens combattants n'avaient pas eu de problèmes de santé à la suite de leur exposition nucléaire. Cela dit, tout le monde n'a pas accepté les résultats de cette étude.

Le Royaume-Uni n'a fourni aucune compensation à ses vétérans des essais à la bombe. Une affaire de la Cour suprême en 2012 a statué contre un groupe d'anciens combattants qui avaient déposé une demande d'indemnisation, les juges affirmant que les anciens combattants auraient de grandes difficultés à prouver un lien entre leurs maladies et les tests.

En 2018, Brunel University à Londres a commencé une étude génétique de trois ans de 50 anciens combattants et leurs familles, visant à découvrir s'il existe des preuves de dommages génétiques à la suite d'une éventuelle exposition aux rayonnements ionisants sur les sites d'essais d'armes nucléaires dans les années 1950 et 1960. Les résultats devraient être publiés à la mi-2021.

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Appelez la sage-femme continue le dimanche à 20h sur BBC One. En attendant, jetez un œil au reste de notre couverture dramatique ou consultez notre guide TV .