Est-ce que Roots est une histoire vraie ? Pourquoi cette histoire d'esclavage et d'histoire familiale est si controversée



Racines : La saga d'une famille américaine était une sensation culturelle lors de sa publication en 1976. L'auteur afro-américain Alex Haley a affirmé avoir retracé l'histoire de sa famille sur sept générations jusqu'à Kunta Kinte, un guerrier mandingue de Gambie réduit en esclavage en 1767. .

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Dans Roots, il a raconté l'histoire de ses ancêtres jusqu'à nos jours – un récit qui a été présenté à la télévision l'année suivante pour une série télévisée primée aux Emmy Awards. La nouvelle adaptation est actuellement diffusée sur BBC4.





Mais alors que Roots dominait les listes de best-sellers, s'est vendu à plus de 1,5 million d'exemplaires dans les sept mois suivant sa sortie et a suscité un énorme intérêt pour la généalogie et l'histoire de l'esclavage, il y a eu un contrecoup : est-ce que tout était comme il semblait ? Et était-ce un récit historique ou une œuvre de fiction ?

L'adaptation 2016 de Roots, avec Malachi Kirby dans le rôle de Kunta Kinte

Est-ce que Roots est une histoire vraie ?

Initialement, Roots a été promu en tant que faction, apparaissant dans la section non-fiction de nombreuses librairies : évidemment, le dialogue et la plupart des petits incidents ont été inventés, mais Haley a eu du mal à expliquer que l'histoire principale était vraie.

Ayant entendu parler pour la première fois de Kunta Kinte dans la légende familiale, Haley a fait un usage intensif de la tradition orale, mais il a également décrit des recherches minutieuses dans les archives et les bibliothèques qui ont étayé ses découvertes.



Il écrit dans le dernier chapitre : Au meilleur de ma connaissance et de mes efforts, chaque déclaration de lignée au sein de Roots provient de l'histoire orale soigneusement préservée de mes familles africaines ou américaines, que j'ai pu corroborer de manière conventionnelle avec des documents. Ces documents, ainsi que la myriade de détails textuels de ce qu'étaient les modes de vie indigènes contemporains, l'histoire culturelle et autres qui donnent chair à Roots sont le fruit d'années de recherches intensives dans une cinquantaine de bibliothèques, archives et autres dépôts sur trois continents.

L'auteur de Roots Alex Haley sur le plateau en 1977

Pourquoi les gens ont-ils mis en doute l'authenticité de Roots ?

Avec les projecteurs sur Roots et Alex Haley, il est vite apparu que tout n'était pas comme il semblait.

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Premièrement, il y avait la question du plagiat. L'auteur Harold Courlander a poursuivi Haley en justice et a prouvé que Roots avait été plagié dans son roman The African (1967), avec le commentaire du juge : La copie était là, point final. Il y a eu un gros règlement à l'amiable car au moins 81 passages plagiés ont été identifiés.

Les historiens et les généalogistes ont également pris la parole après avoir suivi la trace écrite de Haley et trouvé des erreurs critiques dans son travail de recherche : une grande partie de l'histoire n'est pas étayée ou est activement contredite par les preuves.

Par exemple, l'esclave Toby (soi-disant Kunta Kinte) appartenait à la famille Waller cinq ans avant l'arrivée de Kunta en Virginie. Et d'autres moments ne correspondent pas : Toby est mort des années avant que sa fille Kizzy soit soi-disant née, et en fait, il n'y a aucune trace d'un Kizzy du tout. À Roots, les habitants de Juffure n'ont entendu des rumeurs d'hommes blancs qu'en 1767 – mais en réalité, le village n'était qu'à trois kilomètres d'un important avant-poste commercial occupé par les Britanniques qui fonctionnait depuis des années.

Alex Haley et Levar Burton, qui ont joué Kunta Kinte dans la série 1977

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Haley s'est beaucoup concentré sur l'histoire orale qu'il a entendue d'un griot de Juffure, qui a semblé confirmer sa lignée.

Un vrai griot peut parler pendant des jours, racontant fidèlement l'histoire de son village et des familles qui l'habitent. Mais l'auteur de Roots s'est appuyé sur l'histoire de l'histoire de sa famille qu'il a entendue de Kebba Kanga Fofana, qui n'était pas un véritable griot – même le chef des Archives nationales gambiennes a écrit une lettre à Haley le lui disant.

Fofana savait exactement quoi dire à Haley, car l'auteur avait déjà raconté aux autorités gambiennes l'histoire qu'il essayait d'authentifier. Haley a également créé un cas de reportage circulaire en racontant son histoire à tant de personnes qu'elle est devenue une réalité dans la tradition orale de la région.

En tant que roman historique, le récit essentiel de Roots faisait écho à l'expérience de nombreux esclaves africains et de leurs familles - mais il est maintenant largement admis qu'il s'agit d'un roman et d'une œuvre d'imagination et d'invention.

Comment Alex Haley a-t-il répondu ?

Laurence Fishburne incarne Alex Haley dans la version 2016 de Roots

Haley a admis à un moment donné qu'il avait peut-être été égaré dans certaines parties de ses recherches. Mais il a également riposté, arguant que les documents écrits étaient moins fiables que les sources orales en ce qui concerne l'histoire de l'esclavage en Afrique et aux États-Unis.

Cependant, même l'ami de Haley, l'historien de Harvard Henry Louis Gates, a reconnu plus tard que Roots n'était pas une recherche historique stricte et qu'il est très peu probable qu'Alex ait réellement trouvé le village d'où ses ancêtres sont sortis.

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Roots continue le mercredi à 21h sur BBC4